Lewis Latimer, co-inventeur du téléphone et de l’ampoule durable

Lewis Howard Latimer

Né en 1848 aux-Etats Unis, Latimer appartient à une famille d’Africains mis en esclavage et qui a fui la servitude pour s’établir à Boston. Un esclavagiste du nom de James B. Gray réclame comme sa propriété George Latimer, le père de Lewis. La famille Latimer est défendue par William Lloyd Garrison (un Blanc) et par la légende du mouvement abolitionniste, l’Africain-Américain Frederick Douglas. La liberté de George Latimer est achetée pour 400 dollars. Lewis Howard Latimer n’a que 10 ans quand son père abandonne le foyer. Comme petit boulot, il vend le journal de William L. Garrison The liberator.

A 17 ans, après son service dans la marine du président Lincoln pendant la guerre civile américaine, il rentre à Boston. Surdoué pour le dessin, il est engagé par la firme Crosby & Gould. Il y passera 11 années. Son premier brevet, qui porte sur un cabinet d’aisance pour wagons de chemin de fer, est enregistré le 10 février 1874. Il travaille alors comme assistant d’Alexander Graham Bell, pour qui il réalise les dessins techniques et les descriptions requises pour le dépôt du brevet du téléphone en 1876; C’est donc Lewis Latimer, un homme noir, qui a finalisé l’invention révolutionnaire du téléphone. Il est par la suite engagé comme dessinateur chez Maxim Hiram, l’inventeur de la mitrailleuse.

Le téléphone tel que conçu par Graham Bell. C'est Lewis Latimer qui a achevé de concevoir cette invention majeure de l'histoire humaine.
Le téléphone tel que conçu par Graham Bell. C’est Lewis Latimer qui a achevé de concevoir cette invention majeure de l’histoire humaine.

Il rentre alors comme ingénieur dans la célèbre Edison Company. Latimer voit bien que l’ampoule à incandescence avec un filament de bambou, de papier et de carbone de qualité moyenne, créée en 1879 par Edison, n’est pas pratique. Elle grille au bout de 30 h. En 1881, il brevette donc avec son ami Joseph U. Nichols, l’ampoule à incandescence avec uniquement un filament de carbone de qualité supérieure; puis obtient, seul, en 1882, un brevet pour son procédé de fabrication et le montage de filaments de carbone. C’est l’invention de l’ampoule de longue durée.

L'ampoule de longue durée, avec filament incandescent solide, inventée par Lewis Latimer et Joseph Nichols
L’ampoule de longue durée, avec filament incandescent solide, inventée par Lewis Latimer et Joseph Nichols

A l’époque, les lampes étaient montées en série. Quand une tombait en panne, les autres s’éteignaient. Lewis Latimer a la brillante idée de monter les lampes en parallèle, ainsi la panne de l’une d’entre elles ne nuit aucunement aux autres. Par ces exploits, il inaugure réellement l’ère de la lumière électrique dans le monde. Latimer dirige l’installation du système de la lumière électrique à Philadelphie ainsi qu’à Montréal au Canada.

Il part pour Londres, où il est chargé de monter un département de lampes à incandescence pour la Maxim-Weston Electric Light Company. Associé de Thomas Edison au Département d’ingénierie de la Edison Electric Light Company de la ville de New York, il sort en 1890 le premier manuel sur le système d’éclairage électrique aux États-Unis : Incandescent Electric Lighting. A practical Description of the Edison System, le premier jamais écrit sur le sujet.

lewis-latimerLewis Latimer meurt en 1928 d’une longue maladie, après avoir changé le monde. Il est l’inventeur africain qui a eu le plus d’impact sur le monde au 20e siècle. 

Par : Lisapo ya Kama © 

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